PROFUNDIZANDO EN LA TRANSICIÓN ENERGÉTICA

Habiendo dependido primero del carbón y luego del petróleo, la sociedad europea, en su transición hacia las energías renovables, en el futuro estará limitada por la disponibilidad de metales raros.

El papel central de los metales raros en la tecnología verde y digital tiene importantes consecuencias no solo para la transición medioambiental, sino también para la geopolítica y la política industrial en Europa y en todo el mundo.

Ellos son el próximo 'oro negro'. Sin ellos, todo tipo de tecnología verde, desde turbinas eólicas hasta autos eléctricos y paneles solares, no funcionaría. Los metales raros son una familia de aproximadamente treinta materias primas con nombres a menudo exóticos, como tungsteno, cobalto, tántalo, indio y galio. Incluyen una clase de 15 metales conocidos como elementos de tierras raras, como samario, europio y neodimio. Los metales raros son mucho menos abundantes en la corteza terrestre que los materiales como el hierro, el cobre o el zinc. De hecho, hay en promedio 1200 veces menos neodimio y hasta 2650 veces menos galio que el hierro en la Tierra. Sin embargo, las propiedades de estos metales los hacen, al igual que el carbón en el siglo XIX y el petróleo en el siglo XX, recursos indispensables para la transición energética. Tan intensa es nuestra necesidad de metales raros que, de aquí a 2030, demandense espera que el germanio se duplique, el paladio se cuadruplique y el cobalto se multiplique por 24 .

Habiendo informado sobre metales raros durante seis años en una docena de países, me ha resultado evidente que cualquier emancipación relativa de los combustibles fósiles podría conducir a una dependencia nueva e igualmente problemática. Es hora de enfrentar esta preocupante realidad. Los desafíos planteados por la transición energética son tan formidables como los que se supone que deben superar.

El trabajo sucio de la extracción

La extracción y refinamiento de metales raros causa un daño ambiental inmenso. Para emplear estos metales en tecnologías verdes y digitales, se deben extraer enormes cantidades de roca usando grandes cantidades de ácidos. Purificar una tonelada de elementos de tierras raras requiere 200 metros cúbicos de agua. En el proceso, esta agua está contaminada con metales pesados ​​y termina sin tratamiento en ríos, suelos y acuíferos.

La extracción de metales raros se ha convertido en una de las industrias más contaminantes de China. Un líder mundial en su producción, las aproximadamente 10 000 minas de China diseminadas por todo el país han ayudado a arruinar su medio ambiente. Los incidentes de contaminación han sido numerosos y graves. En 2006, cuando 60 compañías producían indio, un metal utilizado en la fabricación de paneles solares, vertió toneladas de productos químicos en el río Xiang, contaminando el suministro de agua potable para la población local. En la Región Autónoma de Mongolia Interior, donde se extraen la mayoría de los elementos de tierras raras necesarios para las nuevas tecnologías, las áreas mineras se han convertido en lugares infernales. Cerca de la ciudad de Baotou se encuentra la presa de Weikuang, un lago artificial de 85 millones de metros cúbicos lleno de desechos tóxicos de las refinerías circundantes. En Dalahai, un pequeño pueblo en sus orillas, Li Xinxia, ​​de 54 años, relata con crudeza su impacto en la población local: "Muchos de nosotros estamos enfermos. Cánceres, derrames cerebrales, hipertensión ... Hemos realizado pruebas y nuestro pueblo se ha hecho conocido como el "pueblo del cáncer". Sabemos que el aire que respiramos es tóxico y que no tenemos mucho que vivir ".

Kazajstán también está afectado por la contaminación causada por la extracción de metales raros. El 14 por ciento del cromo consumido en todo el mundo se produce en el país. La extracción de este metal, muy apreciada por la industria aeroespacial, es responsable de la contaminación de Syr-Daria, el río más largo de Asia central, y ha dejado el agua inutilizable , incluso para el riego de cultivos. Es la misma historia en la República Democrática del Congo, que suministra el 60 por ciento del cobalto del mundo. Esencial para fabricar baterías de litio en automóviles eléctricos, la extracción de cobalto tiene lugar en las condiciones más primitivas. Según estudios realizados por médicos congoleñosLas concentraciones de cobalto en la orina de las personas que viven cerca de las minas de Lubumbashi en la provincia de Katanga son hasta 43 veces más altas que las muestras de control.

La extracción de estos minerales del suelo es un proceso intrínsecamente sucio. Pero, hasta hoy en la mayoría de los países productores, la extracción se ha llevado a cabo de una manera tan poco ética que empaña los objetivos virtuosos de la energía y la transición digital. Pero los partidarios de la transición energética siguen confiando, argumentando que la eficiencia de las tecnologías verdes mejorará considerablemente una vez que se combinen con las tecnologías digitales.

Tecnología verde: ¿una cura milagrosa?

El ensayista estadounidense Jeremy Rifkin va más allá. Según Rifkin, la combinación de tecnologías ecológicas con las nuevas tecnologías de información y comunicación ya nos permite a cada uno de nosotros producir y compartir nuestra propia electricidad ecológica, de forma barata y en abundancia. [1] En otras palabras, los teléfonos inteligentes, iPads y computadoras están en el lugar para ser los impulsores esenciales de un modelo económico más respetuoso del medio ambiente. Rifkin espera que, al crear un nuevo "campo común de colaboración" que se comunique a través de Internet, las herramientas digitales anulen la era de la propiedad y marquen el comienzo de una nueva era de acceso. [2] Nada tendrá que ser propiedad porque, a cambio de pago, en línea podremos compartir cualquier producto.

Para Rifkin, ya estamos presenciando una revolución cultural de este tipo en los viajes en automóvil, como se ve en el surgimiento de Blablacar, Drivy y Zipcar con todas sus posibles consecuencias para la industria automotriz. Él afirma que el 80 por ciento de los usuarios del sitio para compartir venden sus automóviles. Imagine la fuerte caída en el número de vehículos que se puede esperar en esta nueva era de acceso, y las materias primas y las emisiones de carbono que se ahorrarán como resultado. Las profecías de Rifkin son tan convincentes que ahora tiene el oído de numerosos jefes de estado y está asesorando a la región francesa de Hauts-de-France sobre nuevos modelos de energía.

Pero la tecnología digital que sustenta estas predicciones requiere cantidades considerables de metales. Cada año, la industria de la electrónica consume 320 toneladas de oro y 7500 toneladas de plata. Representa el 22 por ciento del consumo mundial de mercurio (unas 514 toneladas) y hasta el 2,5 por ciento del consumo de plomo. Hacer que las computadoras y los teléfonos móviles por sí solos traguen el 19 por ciento de la producción mundial de metales raros como el paladio y el 23 por ciento de cobalto. Sin mencionar los otros 40 metales contenidos en el teléfono móvil promedio. Más allá de los materiales, un estudio de EE. UU. Ha estimado recientemente que las tecnologías de la información y la comunicación consumen una décima parte de la electricidad mundial y producen gases de efecto invernadero equivalentes a la mitad de los emitidos por la aviación civil a nivel mundial. De acuerdo con un informe del informe de Greenpeace: "Si la nube fuera un país, tendría la quinta demanda de electricidad más grande del mundo". Si bien la marcha hacia una nueva era digital es supuestamente dichosa, en realidad depende de un impacto físico cada vez mayor en el planeta.

El público occidental ignora en gran medida la contaminación invisible de las tecnologías verdes y digitales. Por supuesto, hay una razón clara para esto: desde la década de 1980, sus gobiernos han puesto fin a la mayoría de las actividades mineras. Porque los metales raros no son, de hecho, tan raros. Se han encontrado depósitos en todo el planeta. Hasta la década de 1980, Estados Unidos era el principal productor mundial de elementos de tierras raras, extraído de la mina Mountain Pass en California. Pero el daño ambiental llevó al Grupo Molycorp , que dirigía la mina, a detener todas las operaciones en 2002. Incluso el gigante químico francés Rhône-Poulenc (ahora Solvay) cambió su radioactividad generando refinación de elementos raros a China en la década de 1990. "Había una mierda que no queríamos", un antiguo ejecutivo de Rhône-Poulenc admite crudamente.

El efecto boomerang de la mina sucia

Las industrias occidentales han deslocalizado deliberadamente la producción de metales raros y su contaminación asociada, solo para devolver estos metales a la costa una vez que se los ha limpiado de todas las impurezas para incorporarlos a tecnologías "verdes" intangibles. Esta división del trabajo, entre aquellos que sacrifican su salud y su entorno para suministrar componentes y aquellos que disfrutan de los beneficios de la "tecnología limpia" verde y digital, se hace eco de la novela de ciencia ficción de Herbert George Wells The Time Machine . Publicado en 1895, Wells retrata un mundo donde el trabajo y la pobreza han desaparecido de la superficie de la Tierra, pero debajo de la corteza se encuentra un sombrío reino subterráneo de esclavos trabajando en la oscuridad y el hedor.

Con la producción de metales raros abandonados en Occidente, un puñado de países han logrado controlar los recursos estratégicos. El primero de ellos es China, que goza de un monopolio virtual sobre la profusión de metales críticos para la transición energética. China suministra el 82 por ciento del bismuto mundial, el 87 por ciento de antimonio, el 87 por ciento de magnesio y hasta el 95 por ciento de algunos elementos de tierras raras. Totalmente consciente de la poderosa palanca a su disposición, Beijing comenzó a restringir las exportaciones de metales raros en el cambio de milenio. Las exportaciones cayeron de 65 000 toneladas en 2005 a 32 500 hoy. Esta estrategia culminó en 2010 con un embargo de las exportaciones de elementos de tierras raras a Japón y los Estados Unidos. Hoy, el trato impuesto por el Partido Comunista Chino raya en el chantaje. Las empresas extranjeras de alta tecnología pueden disfrutar de acceso ilimitado a materias primas siempre que desembarquen sus sitios de fabricación y la tecnología asociada a China. Coaccionado o seducido, un número significativo de empresas ha trasladado la producción al Reino Medio, lo que ha permitido avanzar en la política china de capturar cada vez más la cadena de valor de la minería. En ninguna parte es esto más evidente que la ciudad de Baotou, en Mongolia Interior. Situada cerca de las minas, la "capital de las tierras raras" se ha transformado en un centro para las tecnologías que utilizan materias primas. La ciudad ha atraído a más de tres mil empresas -Quintamente respaldado por capital extranjero- y genera ingresos anuales de 4.500 millones de euros.

"Ya no nos conformamos con simplemente suministrar materias primas, sino que también queremos producir productos más sofisticados", confirma Sun Yong Ge, el funcionario gubernamental a cargo de la Zona de Desarrollo Industrial de Alta Tecnología de la Tierra Baotou. Los resultados son impresionantes. En 2018, China es el principal productor de sistemas fotovoltaicos, el mayor inversor en energía eólica y el principal mercado de automóviles con combustibles renovables. Uno de los países más contaminados del planeta es ahora un gigante de la industria verde. Y China solo tiene la intención de consolidar su posición dominante en tecnología ecológica, absorbiendo empleos verdes de Europa, Japón y Estados Unidos en el camino.

El gobierno de los Estados Unidos se ha dado cuenta de que su industria de defensa también depende de Beijing. Los metales raros son indispensables para el hardware militar como el avión de combate Lockheed Martin F-35 o las bombas inteligentes JDAM de Boeing. Los desafíos de la transición energética también son geopolíticos. En 2012, la administración de EE. UU. Incluso se vio obligada a autorizar la importación de imanes de elementos de tierras raras procedentes de China, necesarios para el radar, el tren de aterrizaje y los sistemas de TI utilizados en el F-35. Esta medida es muy inusual dado que una ley de 1973 prohíbe la compra de ciertos componentes de armas a proveedores extranjeros. Pero la administración está empezando a reaccionar. En diciembre de 2017, por razones de seguridad nacional, la Casa Blanca ordenó que se reanudara la producción de ciertos metalesconsiderado "crítico" por el gobierno federal se reanudará. Como lo recomendó el fallecido senador John McCain, en agosto de 2018, el presidente Donald Trump firmó una ley que prohíbe la importación de imanes chinos de elementos de tierras raras .

Seguros al saber que la demanda interna está garantizada, tales medidas deberían impulsar la actividad en el sector minero. Dado que el consumo mundial de metales raros está creciendo a un ritmo del 3 al 5 por ciento anual, parece necesario. Según un estudio publicado en 2015 por el organismo de investigación energética de Francia, entre ahora y 2050 tendremos que desenterrar más metales raros que en el resto de la historia humana. Por ahora, habrá que aumentar los suministros desde lugares como la República Democrática del Congo, rica en cobalto, Argentina con sus grandes reservas de litio, así como Sudáfrica y Rusia, con sus abundantes depósitos de platinoides. Nuevas fronteras mineras se están abriendo también. El potencial del piso del Pacífico, con sus abundantes nódulos polimetálicos, ha provocado una carrera literal hacia el fondo.

La necesidad de una respuesta realista de los Verdes europeos

Hay movimientos de acción política para detener esta carrera precipitada para expandir la minería en nombre de la energía limpia. En Europa, los partidos verdes están presionando por el diseño ecológico, el fin de la obsolescencia programada y el desarrollo de alternativas y el reciclaje de metales raros. La tasa de reutilización de metales raros como el indio, el germanio, el tántalo, el galio y ciertos elementos de tierras raras no supera el 3%.

Pero los partidos verdes europeos deben hacer frente a la magnitud del impacto ambiental de cambiar hacia un mundo más verde. Si bien es comprensible que Yannick Jadot, el eurodiputado francés, haya declarado recientemente que "es mejor depender del sol y del viento que depender del gas ruso y del petróleo saudí", este enfoque de la transición energética pasa por alto cómo es, ante todo, una transición metálica. Cuanto más miramos hacia el cielo en busca de soluciones energéticas, más profundo tendremos que excavar también.

Un enfoque político integral de la transición energética requiere que cada ciudadano europeo conozca el vínculo entre los bienes de consumo y los recursos naturales. La globalización y la creciente complejidad de las tecnologías y la infraestructura logística han incrementado la ignorancia de lo que se esconde detrás de los elementos clave del ambiente. Darles a los consumidores más información, como evaluaciones de ciclo de vida para teléfonos inteligentes y automóviles eléctricos, puede ayudar a combatir esa ignorancia. El etiquetado de productos con información sobre "huella de material", los recursos utilizados en la producción, debe ser obligatorio. ¿Cómo se supone que debemos tomar medidas si no sabemos que un teléfono de 120 gramos requiere el procesamiento de 70 kilos de materia prima, 600 veces el peso del producto terminado?

Del mismo modo, los partidos verdes europeos tendrán que adoptar una postura sobre el espinoso tema de la reapertura de minas de metales raras y estratégicas en Europa. Al dirigir todo el proceso de producción de energía, Europa podría monitorear de manera más efectiva el origen de los recursos, tomar medidas positivas en las condiciones mineras y mejorar la huella de carbono de la tecnología ecológica. Una política para relanzar la extracción de materias primas apoyada por los partidos verdes europeos sería altruista y valiente ya que compartiría la carga minera de la transición energética con los países más pobres. También proporcionaría a las empresas europeas de tecnología ecológica el suministro estable de materias primas necesarias para impulsar la inversión en tecnología innovadora. 

En resumen, el enfoque político de la transición energética debe reevaluarse sistemáticamente y reinventarse para tener en cuenta su dependencia de recursos excepcionales. La creciente importancia de los recursos minerales en nuestra política energética, la nueva diplomacia minera de los estados productores y el ascenso de China brindan a los Partidos verdes europeos la oportunidad de diseñar un nuevo enfoque estratégico, altruista y realista.

[1]  Jeremy Rifkin, La tercera revolución industrial: cómo el poder lateral está transformando la energía, la economía y el mundo , Palgrave Macmillan, 2011. En francés: La Troisième Révolution industrielle , Les Liens qui Libérent, 2012.

[2] Jeremy Rifkin, The Zero Marginal Cost Society: Internet of Things, Collaborative Commons y Eclipse of Capitalism , Palgrave Macmillan, 2014. En francés: La Nouvelle Société du Coût marginal zéro: l'Internet des objets, l 'émergence des communaux collaboratifs et l'éclipse du capitalisme , Les Liens qui Libèrent, 2014

*Autor:Guillaume Pitron 
(Fuente: Green European Journal)





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