LOS INGENIEROS CALCULAN DóNDE TERMINAN LOS MICROPLáSTICOS

Erik Toorman. Junto con varios colegas de Lovaina, todos ingenieros hidráulicos, participa en el proyecto de investigación multidisciplinario europeo WHEATHER-MIC. Eso muestra cómo los microplásticos resisten y se propagan en el Mar Báltico.

Enormes cantidades de pequeñas partículas de plástico terminan en nuestros mares y océanos a través de ríos y aguas residuales. Esos microplásticos, partículas de menos de 5 milímetros, surgen de la intemperie de piezas de plástico más grandes o se han agregado a productos como geles de ducha. Cuánto de ese plástico ya ha terminado en los mares y océanos, y dónde, en realidad, no sabemos exactamente.

“Los puntos calientes donde el plástico está flotando o lavándose dan una imagen distorsionada. De hecho, falta mucho más plástico: no podemos encontrar todo el plástico que esperaríamos si hiciéramos estimaciones de la producción de plástico y la contaminación desde la fuente hasta los océanos ", explica Erik Toorman. Junto con varios colegas de Lovaina, todos ingenieros hidráulicos, participa en el proyecto de investigación multidisciplinario europeo WHEATHER-MIC. Eso muestra cómo los microplásticos resisten y se propagan en el Mar Báltico.

“Defensa significa que los microplásticos se decoloran, estallan y eventualmente se deshacen en hebras aún más pequeñas. Aún no sabemos exactamente cuánto tiempo lleva ese proceso ". Pero los resultados del proyecto de investigación sugieren que va muy lentamente:" Durante tres años hemos realizado experimentos para estudiar la rapidez con la que el plástico resistió bajo la influencia de diversos factores, como Luz UV, temperatura o bacterias. Después de tres años, parece que el plástico apenas ha cambiado de tamaño, densidad, etc. Sólo en la superficie se notan pequeños cambios estructurales. Todavía hay trabajo por hacer para comprender mejor el proceso de intemperismo, especialmente si desea que quede claro para cada tipo de plástico. Pero el plástico sin duda hace lo que fue hecho: es muy duradero ".

Llaves y biopelículas.

Con la palabra 'sopa de plástico' pensamos en lugares en la superficie de los mares y océanos. Tenemos que ajustar esa imagen, dice Erik Toorman. “Se esperaría que los plásticos de baja densidad flotaran en la superficie del agua porque es un material liviano. Pero también puede encontrarlos en el fondo del océano, e incluso en cantidades mucho más grandes que en la superficie ".

“Esto se debe a las biopelículas que surgen cuando las algas y las bacterias utilizan el plástico como sustrato para construir colonias, a las que se adhieren otras formas de vida. Puedes compararlo con las rocas sobre las que se asientan los mejillones. La vida en las biopelículas, a su vez, produce biopolímeros pegajosos, lo que permite que los microplásticos formen escamas con otro material flotante. Todo esto hace que los microplásticos sean más pesados, y de esa manera pueden hundirse ".

Los microplásticos también terminan en la cadena alimenticia: como partículas individuales son consumidas por el plancton, como parte de los copos más grandes del pescado. “La mayoría de ellos son excretados nuevamente. Los pequeños con microplásticos también terminan en el fondo marino ".

Más inteligente gracias a los lodos.

Sorprendentemente, los ingenieros hidráulicos también pueden aplicar sus conocimientos sobre el transporte de lodos, un problema típico de puertos y canales, a los microplásticos. “Hemos adaptado los modelos informáticos con los que podemos calcular la sedimentación sedimentaria para microplásticos. Los modelos pueden tener en cuenta el tipo, la forma y el tamaño de la pieza de plástico, las biopelículas y el contenido de sal y la temperatura del agua. Algunas partículas de plástico parecen arremolinarse como una hoja de otoño, pero de hecho siguen la ley general de caídas y se hunden. Con el conocimiento de la mecánica de fluidos puede predecir cómo funciona eso ".

Aunque los modelos siempre siguen siendo un enfoque de la realidad: “Las fibras flexibles, como la ropa, no solo cumplen con las reglas, porque no conservan su forma, sino que se enrollan hacia arriba y hacia abajo durante el hundimiento. Estas partículas son principalmente arrastradas por la turbulencia. Cuanto más pequeña y ligera es una partícula, más importante es el movimiento turbulento. Sin embargo, también es el proceso más difícil de describir. Los modelos siempre pueden ser mejorados ".

Los métodos de medición para medir el número de microplásticos en el océano también pueden mejorarse. “Ahora los investigadores van a recoger un litro de agua en uno de los puntos de acceso o excavarán un metro cuadrado y verán qué hay dentro. Eso es increíblemente lento: rara vez se registra qué tipo de plástico es, y qué tan pesado y grande son todas esas piezas ".

“Esperamos poder estimar la cantidad de plástico en la superficie del agua rápidamente en el futuro con técnicas de detección remota, en este caso imágenes del aire. En particular, hay música futura en drones con sensores especiales que pueden distinguir diferentes materiales ".

Cangrejos de un ojo

¿Qué pasa con los riesgos para la salud de los microplásticos que terminan en la cadena alimentaria? "Los experimentos ecotoxicológicos, de nuestro proyecto de investigación y de muchos otros, muestran que las partículas de plástico en esta área no causan tanto daño como se esperaba: la tasa de mortalidad del plástico en los animales es pequeña en comparación con otras causas de muerte".

“Un ejemplo: si coloca cangrejos de un ojo, una especie de animal planctónico, en un recipiente con agua con una dosis de microplásticos anormalmente alta, una partícula de plástico tragada puede crear un obstáculo en el sistema digestivo. Pero se notó que los insectos tienen relativamente pocos problemas con eso. También en otros animales, se encontraron casos de molestias 'mecánicas' en estudios anteriores, por ejemplo, bloqueos en las branquias de los peces, pero la intoxicación aún no se ha establecido con certeza. "También sabemos muy poco acerca de las partículas aún más pequeñas: los nanoplásticos y las sustancias añadidas potencialmente tóxicas que se liberan durante la intemperie".

Recientemente, un delfín muerto fue llevado a tierra en las Filipinas con no menos de 40 kilos de plástico en el estómago. Entonces la causa de la muerte es clara, ¿no es así? “No se puede simplemente comparar delfines y macroplásticos con animales planctónicos y microplásticos. Si un delfín caza en el vecindario de la sopa de plástico, es posible que piense que es un banco de peces y que coma algunos bocados. El plancton nunca encontrará concentraciones tan altas de microplásticos ".

Metales pesados

Toorman no quiere minimizar, pero también advierte sobre el fútbol de pánico. “Por supuesto, esos microplásticos no pertenecen a los humanos ni a los animales: debemos asegurarnos de que el plástico no termine en la naturaleza y debemos reciclar. Pero ahora ve que los gobiernos están bajo presión para actuar rápidamente, más rápido de lo que la ciencia puede proporcionar respuestas ".

El ingeniero también observa cómo la contaminación causada por los microplásticos hace que la atención de otras formas de contaminación se relaje: “Las concentraciones de, por ejemplo, metales pesados ​​o PCB que se pueden encontrar en los lodos son mucho más preocupantes. No debemos perder de vista los problemas mayores ".
Ilse Frederickx
Foto:Los microplásticos, al igual que los pedazos de plástico más grandes, terminan en el fondo del mar y el océano: los biopelículas que los "colonizan" los hacen más pesados ​​y se hunden. © Shutterstock

Más información sobre esta investigación.
 






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